Vodafone schrapt GPS-navigatie voor blinden

Vodafone heeft de stekker getrokken uit Wayfinder Access, een gps-applicatie voor blinden. De gebruikers begrijpen er niets van en zijn furieus. Vodafone zwijgt over de zaak.

Wayfinder Access is een programma dat blinden in staat stelt gebruik te maken van gps-plaatsbepaling, tegen in verhouding zeer geringe kosten. Blinden kunnen met een Symbian-telefoon in combinatie met de software zonder hulp hun weg vinden in onbekend gebied. Acces maakt het mogelijk om samen met een programma dat tekst omzet in spraak het scherm te lezen en de getoonde gps-informatie voor te lezen. Zo kunnen blinden en slechtzienden bepalen waar zij zich bevinden.

Vodafone heeft het bedrijf Wayfinder, de ontwikkelaar van Access, begin 2009 overgenomen. Nog geen jaar daarna trekt de operator de stekker uit het Access-project, tipt een Webwereld-lezer. Waarom dat gebeurd, is niet bekend gemaakt. De gebruikers eisen uitleg van het bedrijf, dat tot op heden niet thuis geeft. "Het is enorm frustrerend dat zo'n groot bedrijf als Vodafone zo onverschillig is over hun sociale verantwoordelijkheden", legt Neil Barnfather, manager bij TalkNav en gebruiker van Wayfinder Acces uit. TalkNav was een reseller van Wayfinder Access.

Nederland telt naar schatting 375.000 blinden en slechtzienden. 75.000 mensen zijn echt helemaal blind, aldus een woordvoerster van stichting Viziris, een netwerkorganisatie van mensen met een visuele beperking.

Stilletjes beŽindigd
Volgens Barnfather is het niet zomaar een bijproduct waar consumenten makkelijk een alternatief voor kunnen vinden. "Blinden hebben geen andere keus. Deze stap brengt de mobiliteit en navigatiemogelijkheden voor velen terug naar nul", aldus de Engelsman, die zelf blind is. "Het is een groot probleem voor ons." Daarom zijn de gebruikers een petitie gestart om Vodafone tot duidelijkheid te bewegen, inmiddels is die meer dan 1300 keer ondertekend.

De operator heeft de dienst stilletjes beŽindigd zonder de gebruikers, dealers of dsitributeurs te waarschuwen. "Er was alleen een kleine mededeling op de website te vinden", aldus Barnfather. Dit betekent dat er van de ene op de andere dag geen ondersteuning meer was voor gebruikers. Zij willen graag dat de kaarten up-to-date blijven en eisen in ieder geval garantie dat huidige gebruikers de applicatie kunnen blijven gebruiken.

Geen alternatieven
Alternatieven zijn er niet echt. Wayfinder Access kostte 275 euro, het goedkoopste alternatief kost 900 euro. Bovenop die 900 euro komt nog eens 500 euro aan externe apparatuur, die ook nog eens groot en lomp is.

"Wij blinden grappen dat we het beste NASA op de zijkant kunnen drukken", zegt Barnfather. "Je ziet er met die apparatuur namelijk uit als een astronaut." Wayfinder Access draait direct softwarematig op een Symbian 60 telefoon, en er is geen extra apparatuur nodig om alles werkend te krijgen.

Wayfinder Access werkt op dit moment nog wel, maar kan niet meer gekocht worden. Het zwijgen van Vodafone voedt de onzekerheid: "Wie weet wat er morgen gebeurt?", vraagt Barnfather zich bezorgd af. Zijn bedrijf, NavTalk, heeft aangeboden om de dienst te blijven ontwikkelen. Er zijn nog andere bedrijven die de dienst willen continueren. Ook hier heeft de operator niet op gereageerd.

Afhankelijk
Barnfather denkt dat Vodafone Wayfinder heeft overgenomen om navigatiediensten toe te voegen aan Vodafone 360. De mobiele operator heeft volgens hem echter niet bedacht dat er een groep gebruikers afhankelijk zou kunnen zijn van de dienst.

Het internationale en het Nederlandse kantoor van Vodafone konden niet direct reageren op een verzoek om commentaar.