Kabelaars Ziggo en UPC bieden gezamenlijk, als n partij, op een kavel 2,6 GHz-spectrum in de veiling voor mobiel breedband. De eerste stap naar een volledige fusie, voorspelt een telecomanalist.

Onlangs werd duidelijk dat niet Ziggo maar 'Ziggo 4' wil meebieden in de aanstaande frequentieveiling. Dat bleek vorige week tijdens de zitting van het kort geding van KPN en Vodafone tegen het ministerie van Economische Zaken, waar ook de advocaat van 'Ziggo 4 BV' aanwezig was als belanghebbende partij.

In de frequentieveiling, die geland staat voor 20 april, kunnen gevestigde telecomoperators en nieuwkomers bieden op frequentieblokken. Het 2,6 GHz-spectrum is bedoeld voor mobiel breedband van de volgende generatie, 4G, zoals Wimax of LTE.

Samen in nieuwe BV
'Ziggo 4' is echter een bijzondere vennootschap, zo blijkt uit nadere inspectie van het uittreksel van de Kamer van Koophandel. Het bedrijf heeft nul werknemers en alleen vier bevoegde bestuurders. Twee van die bestuurders zijn van Ziggo, de andere twee van UPC.

Voor UPC zijn dit Chief Financial Officer (CFO) Ritchy Drost en VP Corporate Development Mick Fernhout. De andere bestuurders zijn Bert Groenewegen (CFO van Ziggo) en Mirko Mensink (Director Corporate Development bij Ziggo).

Het bedrijfje richt zich volgens de eigen omschrijving "op de aanleg en exploitatie van netwerken ten behoeve van mobiele en vaste telecom- en multimediadiensten, alsmede het aanbieden van voornoemde diensten."

Geheimhoudingsplicht
Het is niet ongebruikelijk dat er voor een dergelijke veiling een nieuwe BV wordt opgericht als vergunninghouder van het spectrum. Opmerkelijk is wel dat beide bedrijven geen enkele ruchtbaarheid hebben gegeven aan dit zeer strategische partnerschap.

Na de aankomende 2,6 GHz-veiling zal precies duidelijk moeten worden wat de rolverdeling wordt tussen Ziggo, UPC en het vehikel Ziggo 4 BV bij de uitrol en de exploitatie van mobiel breedband. Vooropgesteld dat de veiling snel doorgaat (dat is door het kort geding onzeker) en dat Ziggo 4 een spectrumkavel weet te bemachtigen.

De vier betrokken bestuurders is om een toelichting gevraagd, maar zij doen er vooralsnog het zwijgen toe. Dat is op zich niet vreemd, aangezien bedrijven hun deelname aan de veiling officieel niet mogen bevestigen. Die geheimhouding is onderdeel van de veilingregels.

Ook de woordvoering van UPC wil geen enkele reactie geven op het nieuws, evenals de zegsman van Ziggo: "Officieel kunnen en mogen we hier geen commentaar op geven."

Femtocellen
Ondanks deze geheimzinnigheid is de samenwerking logisch. "Het verbaast me niets", reageert telecomanalist Hendrik Rood van onderzoeks- en adviesbureau Stratix. Voor een landelijke uitrol van mobiel netwerk is immers ook een landelijk vast netwerk noodzakelijk, de zogenaamde backhaul. En dat hebben de twee kabelreuzen niet afzonderlijk, maar wel gecombineerd.

Hij verwacht dan ook dat UPC en Ziggo niet zullen kiezen voor de bouw van een volledig nieuw LTE netwerk, maar eerder een fijnmaziger versie met antennes dieper in het netwerk, mogelijk zelfs bij abonnees thuis.

Het bestaande kabelnetwerk is daar uitstekend voor geschikt, constateert Rood. "Een van de manieren is diep in woonwijken zendapparatuur gaan monteren, ook bijvoorbeeld in woningen zelf met femtocellen op de kabelmodem. Je hebt daarvoor wel een backhaul nodig. Die heeft Ziggo, maar niet buiten zijn eigen gebied."

Grote voordelen
Door het aan elkaar knopen van de netwerken van UPC en Ziggo kan een bijna landelijke dekking worden verkregen. De kabelnetwerken kunnen op deze manier ook beter benut worden terwijl er nieuwe omzet wordt gegenereerd.

"Van die diensten worden mensen blij en sluiten leuke abonnementen af terwijl mobiel verkeer relatief weinig extra belasting oplevert op die backhaul. Dr zijn partijen als UPC en Ziggo naar op zoek: niet teveel verkeer, wel abonnees die veel betalen", aldus Rood.

Volgens de telecomexpert zijn er geen enkele mededingingsrechtelijke obstakels voor de samenwerking van de twee grootste kabelaars op mobiel gebied. "Dit vehikel kan wel, het is immers een nieuwe markt." En waarschijnlijk zullen beide bedrijven mobiele diensten onder hun eigen merknaam gaan aanbieden, als onderdeel van een 'quadruple play' pakket. Beide kabelaars hebben dit al eerder getracht, toen als virtuele operator.

Einddoel: fusie
Analist Rood denkt dat UPC en Ziggo "flinke heisa kunnen gaan trappen" op de Nederlandse telecommarkt. "Ze forceren dat de andere kant, de clubs van glasvezel en adsl, iets vergelijkbaars moet gaan doen. Hierdoor ontstaat een gentegreerde vast-mobiele markt, waar een combinatie van Ziggo en UPC het opneemt tegen vooral KPN", voorspelt hij.

Op termijn biedt dit mogelijkheden tot een volledige fusie, want dat is volgens Rood het uiteindelijke doel van de kabelbedrijven. "UPC en Ziggo willen het duopolie [met KPN, red.] definitief maken." Met het ontstaan van zo'n gentegreerde vast-mobiele markt zal er dan namelijk geen sprake meer zijn van een klassieke kabelmarkt en kunnen UPC en Ziggo "een fusie afkaarten bij de NMa", verwacht de telecomanalist.