Microsoft vecht Kroes' boete van 899 miljoen aan

Microsoft pleit in zijn laatste Europese antitrustzaak tegen de recordboete die in 2008 is opgelegd. De derde door Eurocommissaris Kroes uitgedeelde boete is "excessief", aldus Microsoft.

Die derde boete bedraagt maar liefst 899 miljoen euro. Toenmalig antitrustcommissaris Neelie Kroes heeft die opgelegd aan Microsoft vanwege het nog altijd niet naleven van gedragsregels die de Europese Commissie begin 2004 al had opgelegd aan de Amerikaanse techgigant. Het ging daarbij om het delen van technische specificaties, zodat applicaties van derden beter kunnen draaien op Windows. Aan dat gebod heeft Microsoft in oktober 2007 voldaan, aldus de EC.
Wat is ‘redelijk’?

Voor de in 2004 opgelegde gedragsregels gold wel een dwangsom voor elke dag dat Microsoft er niet aan voldeed. Die dwangsom was eerst 2 miljoen euro per dag en is later verhoogd naar 3 miljoen euro per dag. In februari 2008 heeft Kroes de eindafrekening gepresenteerd: 899 miljoen euro. Microsoft heeft toen in mei beroep aangetekend tegen die boete. Tegenover de Europese rechtbank noemde het bedrijf de boete al “excessief en disproportioneel”.

Struikelpunt is niet alleen de hoogte van de boete, maar ook de grond ervoor. De EC heeft Microsoft opgedragen zijn technische specificaties tegen een ‘redelijke vergoeding’ beschikbaar te stellen aan derden. De boete is mede opgelegd omdat Microsoft volgens de EC-antitrustdivisie te hoge prijzen rekende, en daarmee kleine concurrenten en open source buitensloot.

Microsoft spreekt dit tegen en bepleit nu voor het op één na hoogste Europese hof dat de Commissie onduidelijk is geweest in de opgelegde gedragsregels. De Commissie had expliciete bedragen moeten noemen, argumenteert Microsofts advocaat. Een uitspraak wordt pas over zes maanden tot een jaar verwacht, schat persbureau Reuters. Daarna is er nog een hoger beroep mogelijk, maar alleen op juridische punten.
Media Player-loos Windows

De hier aangevochten derde Europese boete (à 800 miljard euro) volgde op een van 497 miljoen euro in 2004 en een van 280,5 miljoen euro in 2006. In totaal is Microsoft door de EC 1,68 miljard euro aan boetes opgelegd. De eerste boete was voor het koppelen van audio- en video-afspeelprogramma Windows Media Player aan het marktdominante Windows. De tweede boete was al voor het niet naleven van de in 2004 opgelegde gedragsregels.

De EC-veroordeling in 2004 heeft nog geleid tot de verplichting om Windows in de Europese Unie te leveren zonder Media Player. Die Windows XP-variant (Windows N geheten) is niet bepaald aangeslagen. Microsoft rekende er namelijk dezelfde prijs voor als voor de ‘volledige’ uitvoering van zijn besturingssysteem.
Marktkeuze

De EC had wel verboden om de prijs te verhogen voor het verwijderen van de applicatie uit Windows, maar het had geen prijsverlaging opgelegd. Pc-makers zagen geen heil in het zelf selecteren, installeren en ondersteunen van een alternatieve mediaspeler, tegen meerkosten voor eigen rekening. Consumenten zagen geen brood in een pc-besturingssysteem zonder directe mogelijkheid om media af te spelen.