Nederlander gaat Bitcoins delven met supercomputer

BitMin zoekt investeerders voor het creëren van virtuele Bitcoin valuta met supercomputers die specifiek zijn gemaakt om alléén Bitcoin-hashes te berekenen.

Eind dit jaar brengt het Amerikaanse Butterfly Labs speciale computers op de markt, die niks anders kunnen dan Bitcoin-hashes berekenen. In deze computers zit een speciale processor, een ASIC (application-specific integrated circuit), die 200 keer sneller en zuiniger is dan een GPU.

De computer kan maar één ding, maar dat kan die onovertroffen snel en zuinig: het berekenen van SHA256-hashes die worden gebruikt door Bitcoin, de virtuele munt die drijft op een gedistribueerd netwerk van computerkracht.

Wapenwedloop met rekenkracht
Degene die rekenkracht levert, kan Bitcoins delven. Maar naarmate het netwerk in totaal meer rekenkracht heeft, wordt het steeds moeilijker om nieuwe Bitcoins te genereren. Uiteindelijk zullen er na circa 21 miljoen Bitcoins geen nieuwe meer bij komen. Momenteel zijn er zo'n 9 miljoen Bitcoins in omloop.

Vandaar dat delvers in een wapenwedloop zijn verwikkeld met steeds meer en specifieke rekenkracht. Eerst gebruikten mensen normale cpu's in hun pc voor Bitcoins, toen gpu's, toen programmeerbare chips (FPGAs, field-programmable gate arrays) en nu komen de ASIC supercomputers.

Duik in het diepe
En Robert Nederhoed van BitMin is erbij: hij heeft al een medium supercomputer bij Butterfly besteld. "Maar toen dacht ik, misschien willen er wel meer mensen meedoen. In principe kan iedereen natuurlijk zelf zo'n ding bestellen, maar er zijn ook mensen die daar zelf weinig of niets vanaf weten, en dan kan ik het allemaal regelen", vertelt hij aan Webwereld.

Nederhoed, die een baan heeft bij de ict-afdeling van een middelgroot bedrijf, is al een tijdje bezig met Bitcoins en zag hier een mogelijkheid om in het diepe te springen.

Riskante investering
Het plan, Bitcoin Mining Investering, of kortweg BitMin gedoopt, is zeker niet zonder risico's. Zo moeten de nieuwe supercomputers van Butterfly zich nog bewijzen, of kan de koers van Bitcoin instorten. Momenteel krijg je 1 Bitcoin voor 8,5 euro, maar de koers kan heftig fluctueren.

Op een gegeven moment zullen de stroomkosten, ook bij de superzuinige ASIC-computers, boven de opbrengsten aan nieuwe Bitcoins uitstijgen. Hoe meer anderen aan de slag gaan met deze supercomputers, hoe sneller dat moment komt.

Window of opportunity
Want neemt de rekenkracht van het hele Bitcoin netwerk snel toe, dan wordt dus ook het berekenen van de hashes even snel moeilijker (de zogenaamde difficulty). Vóór die tijd moeten Nederhoed en zijn investeerders in elk geval uit de kosten zijn, met hopelijk een mooie winst.

Deze 'window of opportunity' kan snel voorbij zijn, erkent Nederhoed. Het Bitcoin-netwerk heeft momenteel in totaal een capaciteit van zo'n 20.000 Gigahash per seconde. Volgens Nederhoed is er al voor 30.000 Gigahash/s aan supercomputers bij Butterfly besteld, dus anderhalf keer de rekenkracht van het totale bestaande netwerk nu. Voor Bitcoin-delvers die met gpu's of FPGA's werken, is het waarschijnlijk eind van dit jaar dus einde oefening.

Ook is het nog een beetje een huiskameroperatie, Nederhoed zal de apparaten in beginsel thuis neerzetten. Maar, belooft hij, als er meer dan vijf investeerders zijn, dan wordt de apparatuur ondergebracht bij een professionele hoster.

Slim idee, mooi gokje
Er hebben zich inmiddels twee investeerders aangemeld, waaronder Ronald Prins, directeur van securitybedrijf Fox-IT.

"Ik vind het een mooi en slim idee", aldus Prins tegenover Webwereld. En dat geldt eigenlijk voor zowel Bitcoins, de Butterfly-supercomputers als het plan van Nederhoed. "Bitcoin is voor veel mensen toch een beetje mysterieus of eng. Hij slaat een brug naar de gewone wereld."

Ook Prins ziet de aanzienlijke risico's, maar vindt het een 'mooie gok'. "Ik denk dat als je nu in die nieuwe computers investeert, dat heel wat kan opleveren."

Recht op anoniem betalen
Prins beschikt al over een bescheiden aantal Bitcoins, en krijgt er regelmatig mee te maken in onderzoek naar cybercrime. "Rondom Bitcoin hangt een geur van cybercriminaliteit, maar het is gewoon een mooie technologie. Criminelen zijn vaak early adopters van technologie die later breed wordt geaccepteerd."

Prins is dan ook een verklaard voorstander van Bitcoin. "Ik vind dat burgers het recht hebben om anoniem geld over te maken. En het is gaaf om onderdeel te zijn van zo'n nieuw monetair stelsel."