AMD gokt op herstel via 64-bit ARM-serverchips

Processorproducent AMD zoekt zijn heil in ARM-chips voor servers. De kleine Intel-concurrent komt met eigen 64-bit ARM-processors, waarvan de eerste in 2014 uitkomt.
.
De eerste hint voor deze overstap, dan wel uitbreiding van AMD's chipbereik, is begin dit jaar al gegeven. De chipproducent onthulde toen dat het andere chiparchitecturen wil omarmen. De van IBM en Apple afkomstige cto en chipexpert Mark Papermaster gaf daarbij aan dat het niet slechts ging om eigen x86-processors (cpu's) plus de grafische chips (gpu's) van het ooit overgenomen Ati. De energiezuinige ARM-architectuur was niet uitgesloten.

Wachten op 64-bit
Nu blijkt dat ARM concreet het doel is van AMD. Niet dat de leverancier van x86-compatibele processors dat veelgebruikte platform verlaat. AMD voegt de ARM-architectuur toe aan zijn bestaande chipportfolio. Het gaat dan om de 64-bit generatie, waar ontwerper ARM al jaren aan werkt. Die opvolger van huidige 32-bit ARM-chips kan voorbij de grens van 4 GB aan geheugen, wat voor servertoepassingen essentieel is.

Het Britse bedrijf ARM wil zelf dit jaar nog prototypeservers presenteren met zijn 64-bit ARMv8-ontwerp. Vorige maand nog voorspelde de firma dat ARM-servers in 2014 algemeen verkrijgbaar zijn. AMD komt dan ook met zijn eigen Opteron-ARM-processor, gebaseerd op dat nieuwe 64-bit ontwerp.

Doel: Amazon, Facebook
Volgens AMD is de nieuwe reeks Opteron-chips ideaal voor grootschalige webtoepassingen in omvangrijke datacenters waar clouddiensten draaien zoals die van Facebook en Amazon. AMD mikt al op dergelijke grootschalige servergebruikers met de overgenomen serverspecialist SeaMicro, die niet alleen Opterons gebruikt maar ook Intels Xeon-serverprocessors en zelfs diens zuinige Atom-netbookprocessors.

AMD-ceo Rory Read haalt nu de lancering van de eerste 64-bit x86-processors aan in 2003. AMD wist daarmee zijn grote concurrent Intel niet alleen vr te zijn, maar ook Intels niet-compatibele 64-bit Itanium-processors dwars te zitten. Processorreus Intel wou toen de wereld scheiden in 32-bit x86-chips voor pc's en lichtere servers enerzijds, en 64-bit Itanium-chips (IA-64) voor zware servers anderzijds.

Cloudservers, versus Intel
AMD's toevoeging van 64-bit instructies aan de 32-bit x86-architectuur heeft daar een stokje voor gestoken. De Intel-irvaal heeft compatibiliteit met bestaande software gecombineerd met de voordeelen van 64-bit, zoals het veel grotere geheugenbereik. Na aanvankelijk verzet kwam Intel uiteindelijk met eigen 64-bit x86-processors.

AMD hoopt straks een soortgelijke voorsprong te halen in de snelgroeiende markt voor cloudservers. De energiezuinigheid van het ARM-platform is aantrekkelijk voor gebruik van grote hoeveelheden servers, zoals voor cloudtoepassingen. Intel volgt juist de strategie om x86 overal te laten doordringen: van zware servers tot aan smartphones. Op dat laatste gebied legt Intel het nog altijd af tegen de vele producenten van ARM-chips. Op de servermarkt wil AMD een flink stuk van de taart claimen.