Meer trollen in patentzaken dan ontwikkelaars

Dit jaar zijn er voor het eerst meer patentverzamelende bedrijven in patentzaken verwikkeld dan bedrijven die daadwerkelijk zelf technologische vernieuwing ontwikkelen en daar patent op hebben.


Inmiddels is 61 procent van de patentzaken in de VS aangespannen door een bedrijf dat patenten verzamelt in plaats van zelf te ontwikkelen, de zogenoemde patenttrollen. Vorig jaar was dat nog 45 procent. De Non-Practicing Entities (NPE's) liggen onder vuur nu telecomwaakhond FTC samen met het Amerikaanse ministerie van Justitie onderzoek doet naar de gevolgen van deze bedrijven op de techsector.

Amerika onderzoekt trollen

Hoogleraar Recht Colleen Chien die het onderzoek uitvoerde, heeft maandag met de FTC en het ministerie van Justitie gesproken. Deze twee organisaties voeren deze maand allerlei gesprekken met voor en tegenstanders van de huidige patentregels om te zien wat de impact van NPE's op de technologiemarkt is.

In het Amerikaanse Congres ligt een wetsvoorstel om patenttrollen te ontmoedigen frivole rechtszaken aan te spannen door ze juridische kosten te laten betalen. De SHIELD act is specifiek bedoeld om de tech-industrie te beschermen tegen patentzaken. Critici van het voorstel vinden dat zo'n wet juist patentinbreuk in de hand werkt.

In belang ontwikkelaar

Patentbedrijven vinden zelf juist dat ze bestaan in het belang van ontwikkelaars. Door patentinbreuk wordt het onmogelijk voor kleine ondernemers om een innovatie rendabel te krijgen. Ook stellen sommige van deze bedrijven dat ze ervoor zorgen dat ontwikkelaars geld krijgen waar ze recht op hebben door zich aan te sluiten bij een patentbureau.

Zelf zouden startende ondernemingen geen kans hebben in de rechtszaal. Het ministerie van Justitie is nog niet zo zeker van deze redenering. Grote techbedrijven als Apple en Google zijn al jaren bezig met het aanleggen van patentportfolio's en deze lijken weinig meer van doen te hebben met innovatie, maar dienen als munitie in rechtszaken die wereldwijd worden uitgevochten.

Patentbureau verjaagt ontwikkelaars

NPE's kosten de economie jaarlijks 29 miljard dollar, toonde eerder onderzoek aan. Hierbij werd gekeken naar hoeveel juridische kosten er verbonden zijn aan dit soort zaken. In indirecte kosten - bijvoorbeeld door koerswijzigingen als patentzaken worden uitgevochten - kwamen de onderzoekers zelfs op een half biljoen dollar uit.

Ook bestaat de vrees dat patenttrollen ervoor zorgen dat technologische innovatie in de kiem wordt gesmoord. Door breed opgezette, abstract omschreven octrooien zijn deze van toepassing op nieuwe ontwikkelingen, waardoor nieuwe ideeŽn opeens niet meer rendabel zijn. Deze zomer bleken al dat er app-ontwikkelaars zijn die Silicon Valley verruilen voor Europa, waar ze minder te duchten hebben van patentbedrijven als Lodsys.

Succesvolle trollen

Patentbedrijven zijn aan het groeien. De inkomsten die ze genereren zijn het afgelopen decennium flink gegroeid, omdat patentschenders tot hogere schadevergoedingen worden veroordeeld dan 10 jaar geleden. De vergoedingen zijn zelfs 3 keer hoger dan de bedragen die bedrijven die zelf ontwikkelen krijgen uitgekeerd, bleek in 2010 al uit onderzoek (PDF) van PriceWaterhouseCooper

Hoogleraar Chien die deze week met de FTC praatte vertelt persbureau Reuters dat 35 procent van de succesvolle startende ondernemingen die meer dan 50 miljoen ophalen te maken krijgt met een patentbedrijf. Van de ondernemingen die vanaf 20 miljoen binnenslepen, krijgt 20 procent te maken met een trol.